Friday, May 02, 2008

El óxido nítrico es un gas incoloro que se forma cuando el oxígeno y el nitrógeno se combinan a altas temperaturas. Está constituido por pequeñas moléculas diatómicas en las que por cada átomo de nitrógeno (N) hay uno de oxígeno (O). Por eso su fórmula química es NO. El óxido nítrico está entre los primeros gases que fueron descubiertos. Joseph Priestley (1733-1804) lo obtuvo en 1772 al hacer reaccionar ácido nítrico (HNO3) con diferentes metales: hierro, cobre, estaño, plata, mercurio, bismuto y níquel. Priestley usó este curioso gas para determinar la cantidad de oxígeno que contiene el aire. Hizo reaccionar el NO con el oxígeno del aire observando que el volumen del aire disminuía en una quinta parte. Su comportamiento químico particular está determinado por el hecho de tener un número non de electrones. Todas las sustancias tienden a adquirir una distribución de sus electrones similar a la de los gases nobles. Éstos presentan un número par de electrones y capas electrónicas completas. En este sentido, el NO muestra una gran versatilidad química porque fácilmente pueden oxidarse o reducirse.
NO como villano
El óxido nítrico ha sido héroe y villano en el mundo de la química. Indiscutiblemente ha jugado este último papel en la producción de smog fotoquímico. La elevada temperatura que se da en los motores de combustión interna permite que el nitrógeno y el oxígeno del aire reaccionen para formar dióxido de nitrógeno (NO2). Esta sustancia participa en un ciclo en el que se forma y se desintegra intermitentemente el ozono. La radiación ultravioleta del sol hace que el NO2 reaccione con el oxígeno del aire (O2) para formar NO y ozono (O3). Inmediatamente después, éstos vuelven a reaccionar entre sí para regenerar el dióxido de nitrógeno y el oxígeno. El problema ocurre cuando los hidrocarburos reaccionan con el óxido nítrico secuestrándolo de ese ciclo mencionado. Por lo tanto, el ozono ya no tiene con quien reaccionar, ya no se desintegra y, en consecuencia, se acumula. Y también la presencia de NO puede disminuir la concentración de ozono en las capas altas de la atmósfera.
NO como héroe
El óxido nítrico es un verdadero héroe en muchas otras circunstancias de sobra conocidas. Por ejemplo, en la síntesis de importantes sustancias químicas como ácido nítrico, fertilizantes y explosivos. También es la materia prima de los nitritos (de sodio y potasio) que se usan como conservadores en carnes tales como el tocino, la salchicha y el jamón. Esto es debido a que inhiben el crecimiento de las bacterias que causan cierto tipo de intoxicación como en el caso del botulismo. Pero una de sus facetas apenas descubierta recientemente es su papel como mensajero celular. Hay alguna evidencia de que el óxido nítrico es una pieza clave en el almacenaje de la memoria en el cerebro.
Otro proceso en el que el NO funciona como mensajero es en la vasodilatación y específicamente en la erección de los hombre. Mientras las parejas intercambian miradas y sonrisas seductoras, los nervios liberan neurotransmisores como la prostaglandina, la acetilcolina y otros que a su vez generan óxido nítrico. Así, mientras la pareja pasa de las miradas y las sonrisa a las caricias y los besos, el NO se disuelve entre los músculos suaves del órgano sexual masculino. Luego, este gas despierta a la enzima guanilato ciclasa. La que activada, acelera la producción de guanosin monofosfato cíclico (GMP-c). Éste se encarga de eliminar el calcio libre. La salida del calcio provoca que se relaje el músculo. Es la tensión del músculo lo que impide que la sangre fluya. Contrariamente a lo que podría pensarse, es al relajarse el músculo que se permite que la sangre fluya causando la erección. La erección termina cuando una enzima, la fosfodiesterasa, degrada al GMP-c haciendo que el calcio regrese a su lugar tensionando al músculo de nueva cuenta. El sildenafil, el principio activo del Viagra, inhibe la acción de esta enzima logrando de este modo curar la disfunción eréctil.

Ahora si podemos decir óxido nítrico es el nombre químico de cupido =D

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