Sunday, September 23, 2012

Un reactor nuclear natural.

      Gabón probablemente sea uno de los nombres de países que sólo hemos oído una o dos veces, y alguna de ellas fue en una clase de Geografía, o en algún partido de la selección de este país. En caso de que no hayas oído acerca del país africano, aquí te presento algunos datos: 
  • Gabón es un país situado en la costa oeste de África central. 
  • Su capital y ciudad más poblada es Libreville.
  • Su idioma oficial es el francés. 
  • El nombre Gabón proviene de la palabra portuguesa Gabão, que fue dado por los portugueses que llegaron aproximadamente en el Siglo XV. 
  • Gabón logró su independencia de los franceses en el año de 1960.
Ya sé que todo lo anterior no tiene mucho que ver con la ciencia. Sin embargo, Gabón tiene una extraña curiosidad natural en una de sus ciudades, Oklo. Debido a la explotación mineral que se realizaba en esta ciudad, en 1956, se descubrió la existencia de Uranio en una mina organizada por los franceses, quienes lo extrajeron por alrededor de 40 años para sus reactores nucleares.

En alguno de esos 40 años, durante a realización de pruebas de seguridad rutinarias, se encontró una concentración inusual de Uranio-235 (la concentración era de 0.717 %, cuando lo normal ronda una concentración de 0.720 %).Fue entonces cuando todos se comensaron a preguntar ¿Qué era lo que había pasado con el Uranio-235 faltante? Debido a ello, el Commissariat à l'énergie atomique (CEA), que se puso a investigar al respecto, encontró vetas de Uranio natural con concentraciones de 235U muy muy bajas. Ese descubrimiento llevo a geólogos y científicos a crear una teoría para el Uranio faltante. Se cree que hace aproximadamente 2000 millones de años, durante el periodo Precámbrico, tuvo lugar  una reacción nuclear en cadena auto-sostenida (reactor nuclear), que duró durante unos cuantos de miles de años. Para empezar, en ese tiempo, la concentración de Uranio-235 era basta, quizá de un 3%, cifra que es muy parecida a la que podemos encontrar en algunos reactores nucleares actuales. 

Aquel Uranio-235, se desintegraba, pero ese proceso estaba catalizado por aguas subterráneas, que hacían el papel de moderadores de neutrones. Cuando la fisión del iba más rápido, elevaba la temperatura del agua, que consecuentemente se evaporaba, lo que hacía que el "reactor" parara la reacción. El proceso descrito ocurría continuamente, en un lapso de unas tres horas, en dónde treinta minutos el Uranio-235 reaccionaba, y luego se tenían dos horas y media de enfriamiento.


Reacción Nuclear de Fisión del Uranio.

Oklo era así un todo un buen reactor nuclear, que produjo una cantidad inmensa de energía durante su funcionamiento. Hubo algunos científicos, como es el caso del físico norteamericano P. K. Kuroda, que profundizaron más acerca de este llamado "reactor nuclear natural". Hoy en día, gracias al trabajo de Kuroda, conocemos las condiciones bajo las cuáles trabajaba el Uranio en Oklo. De acuerdo con Kuroda, el reactor de Oklo funcionó por 500, 000 años. 

Interesante, ¿no?.
Para saber más: 

 

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